Ingénieur italien ayant plus de 30 ans d’expérience dans le domaine automobile, Paolo Garella a passé une bonne partie de sa carrière en recouvrant des fonctions techniques de haut niveau pour des entreprises internationales et chez Pininfarina, puis en développant comme entrepreneur une série de programmes pour des voitures uniques. Tout au long de sa carrière, il a conçu et construit plus de 50 one-offs, basés sur les plus prestigieux modèles de notre époque.

Dans cet entretien exclusif accordé à Gentlemen Drivers, ce grand monsieur de l’automobile nous parle des grands moments de sa carrière, de sa passion pour l’automobile et de ses rêves.

1. Comment vous êtes-vous passionné pour l’automobile ?

Je savais dès l’âge de cinq ans que je voulais faire carrière dans l’automobile. Après avoir vu le concept Ferrari Pinin- la première et toujours la seule Ferrari quatre portes jamais produite – au Salon de l’auto de Turin en 1980, je m’étais engagé à devenir ingénieur et à créer des modèles uniques en leur genre.

2. Après la fin de vos études, vous avez démarré votre carrière dans l’automobile ?

Peu de temps après avoir obtenu mon diplôme d’ingénieur mécanicien au Politecnico de Turin, en Italie, j’ai décidé de m’installer au Luxembourg où j’ai travaillé pendant cinq ans comme ingénieur d’essais au Centre Technique International de Goodyear. Avec Goodyear, j’ai eu l’occasion de travailler sur le développement du circuit de Mireval et de tester quelques belles voitures.

Aujourd’hui, certains de mes anciens collègues de Goodyear sont toujours mes bons amis.

3. Et votre expérience chez Albatech ?

De retour du Luxembourg, j’ai travaillé pendant trois ans chez Albatech où j’ai d’abord codirigé une série de projets de véhicules hybrides et électriques innovants, puis je suis devenu responsable technique de l’Alba Group C Motor Racing.

4. Comment avez-vous intégré le célèbre designer Pininfarina ?

J’ai été recruté par Pininfarina en 1992 pour diriger le département d’ingénierie et de fabrication de prototypes. Dix ans plus tard, Andrea Pininfarina m’a chargé de diriger le groupe de travail de l’entreprise chargé de la réorganisation des services d’ingénierie au sein des sociétés du groupe.

En 2002, j’ai été chargé de la création et du développement de “Pininfarina Special Projects”, une division de l’entreprise dédiée à la conception, au développement technique et à la fabrication haut de gamme et au conseil industriel.

Sous ma direction pendant 7 ans, Pininfarina Special Projects a réalisé cinq projets majeurs de luxe ponctuels, réaffirmant le leadership de l’entreprise dans le domaine des voitures exclusives et uniques et a géré et conseillé le démarrage de centres d’ingénierie et de recherche en Jordanie, au Portugal et dans d’autres pays.

5. Quels sont les projets de « Pininfarina Special Projects » qui vous ont marqué le plus ?

Il y a d’abord Hyperion qui est une voiture sur mesure dérivée du coupé Rolls-Royce Drophead. Son nom provient de l’un des Titans de la mythologie grecque, pour souligner sa puissance architecturale et figurative. Le projet a été conçu par le client de l’époque, le Gentleman britannique M. Roland Hall, avec un objectif clair en tête : combiner “le meilleur avec le meilleur” et produire une voiture avec passion et aux normes de qualité les plus élevées. Mon rôle en tant que gestionnaire de programme pour le projet Hyperion a impliqué un énorme effort pour combiner l’objectif de style (une réinterprétation moderne de l’attrait des voitures de luxe vintage des années 30) avec les exigences du développement technique.

Ensuite la Ferrari 612 Kappa. Quand Peter Kalikow a demandé, en 2005, à Pininfarina de fabriquer une voiture sur mesure, je me suis envolé pour New York et l’ai rencontré dans son bureau. J’ai tout de suite été impressionné par la vue dégagée du client sur sa prochaine voiture de rêve : “Je souhaite un nouveau corps avec des différences si subtiles par rapport à l’original qu’à première vue, seuls 10% des connaisseurs de Ferrari peuvent le reconnaître”, a-t-il déclaré.

Peter Kalikow, qui n’est pas nouveau dans la création d’une voiture, s’est activement impliqué dans le développement du projet et sept mois après le lancement du projet, une superbe “Ferrari 612 Kappa by Pininfarina” a montré ses lignes fines comme invitée spéciale au Concours d’Elégance de la Villa d’Este.

6. Vous avez également travaillé avec Kalikow sur le projet Momo Mirage ?

Travailler pour le magnat américain Peter Kalikow est toujours un défi et le projet Momo Mirage était sans pareil. Recréer en 2011 le même processus et les mêmes techniques que dans les années 60 n’a pas été facile, mais la vision et la détermination de Peter Kalikow étaient très claires.

Après deux ans de travail, nous avons non seulement recréé une voiture formidable, mais nous avons aussi impliqué et formé de jeunes ingénieurs sur la façon dont une voiture va ensemble, comment elle est construite et comment l’amour, le dévouement et l’engagement peuvent créer des pièces maîtresses.

Une fois de plus, la vision de Peter n’a pas seulement créé une grande voiture, mais aussi des opportunités et un développement dans le monde de l’automobile.

7. Et que représente pour vous le projet P4/5 Competizione de Glickenhaus ?

En 2009, Jim Glickenhaus m’a proposé de produire un prototype dérivé du P4/5 destiné à la compétition. Avec l’apport de conception et de fabrication d’un grand nom du monde de la course automobile, L.M. di Gianetti, le projet P4/5 Competizione a été conçu sous ma supervision et en 2011, la voiture – développée à partir d’une Ferrari 430 Scuderia et une Ferrari 430 GT2 – a fait son apparition sur la scène en montrant un esprit automobile vintage qui combine passion et compétence, artisanat et culture industrielle. Depuis la toute première compétition, toute l’équipe P4/5 Competizione, sous la direction de la Scuderia Cameron-Glickenhaus, a fait preuve d’un véritable esprit de compétition, concentrant l’attention à la fois sur le défi sportif lui-même, mais aussi sur le partage, à travers les réseaux sociaux, de cette expérience unique avec les fans dans le monde. La P4/5 Competizione a commencé en 2011 son premier défi de course sur le circuit du Nürburgring, largement considéré comme le circuit le plus exigeant et le plus difficile du monde.

Pendant les 24 Heures du Nürburgring, l’équipe s’est montrée déterminée, d’une manière ou d’une autre, à terminer. Lorsque le drapeau à damier est tombé, la P4/5C avait parcouru 133 tours, terminant au 39e rang au général et à la deuxième place de sa catégorie. Les organisateurs du Nürburgring ont décerné à la P4/5C un Trophée du Constructeur pour avoir présenté une nouvelle voiture importante. Peu après la course, la P4/5 Competizione a pris des vacances bien méritées par une exposition d’un mois au Musée National de l’Automobile de Turin….

8. Et vous avez relevé ensemble un nouveau défi en 2013 ?

Grâce au collectionneur américain Jim Glickenhaus et à sa passion pour les voitures sportives exclusives, un nouveau défi passionnant a été lancé en septembre 2013 nommé SCG003C. La première mondiale a eu lieu au Salon international de l’automobile de Genève 2015, où le public a pu découvrir la première des 5 voitures de course construites et le modèle de la version Stradale qui a ensuite été présenté au GIMS 2017. La SCG003 est une toute nouvelle GT, inspirée des dernières technologies développées dans la série LMP1/LMP2. Les surfaces de la voiture ont été façonnées par le travail combiné de la talentueuse équipe de style de Granstudio, dirigée par Lowie Vermeersch et Goran Popovic et soutenue par Ing. Paolo Catone, le père de nombreuses voitures de sport de course à succès. La structure entièrement en fibre de carbone a été conçue pour obtenir un maximum de rigidité et de flexibilité. Le cadre arrière en fibre de carbone maintient les points de suspension et peut être facilement remplacé pour permettre l’utilisation de différents moteurs sur la même plateforme. La SCG003C a participé aux courses du championnat VLN et aux 24 Heures du Nürburgring de 2015 à 2017.

9. Comment le projet de la New Stratos a-t-il commencé ?

Le projet a commencé il y a quelques années, lorsque j’étais responsable de projets spéciaux chez Pininfarina, et c’était la seule fois où j’ai commencé comme employé de Pininfarina et que j’ai terminé comme consultant pour Michael Stoschek. J’ai donc quitté Pininfarina pendant la construction de la voiture, mais je suis resté attaché au projet. Nous avons eu beaucoup de discussions entre Pininfarina et le client pour déterminer si la voiture devait entrer en production, mais à ce moment-là, cela ne s’est pas produit pour beaucoup de raisons qui, je pense, ont été un peu exagérées. Mais la réalité était que personne ne s’intéressait vraiment à ce qui allait devenir une production en série.

10. Tout est donc venu de Michael Stoschek au début. C’est l’homme derrière la New Stratos ?

Oui, c’est vraiment l’homme qui voulait que ça arrive. C’est probablement le projet unique le plus raffiné que j’ai jamais réalisé. Il y a des composantes qui n’avaient jamais été faites auparavant à ce niveau, grâce à la force de Brose, dont Michael Stoschek est le président. Je suis donc allé voir Michael et je lui ai demandé s’il accepterait de m’accorder une licence pour le projet d’une série de 25 voitures, et il a eu la gentillesse de me dire “oui, pourquoi pas” et m’a donné quelques directives sur la façon dont la voiture doit ressembler comme pour les couleurs. Nous avons donc commencé.

Nous avons présenté la voiture à Genève, et ce fut immédiatement un grand succès. Nous avons reçu des demandes du monde entier, plus d’une centaine.

11. C’est déjà beaucoup plus que ce dont vous aviez besoin.

Oui, et nous avons vraiment ressenti l’intérêt qui existe encore pour Lancia en tant que marque en général, l’amour et l’attachement des Italiens et des Européens à ce genre de voitures – Stratos, Delta…

12. Avez-vous demandé une autorisation de Lancia pour la nouvelle Stratos ?

Même en 2008, lorsque le projet a démarré, Michael était déjà en contact avec Lancia et ils lui ont répondu qu’ils n’étaient pas intéressés, mais qu’ils n’avaient jamais protégé le nom ou la marque comme marque. Ils ont dit qu’il n’y avait pas d’avenir chez Lancia pour ce genre de produit, que Lancia était connue aujourd’hui pour les petits et moyens véhicules de luxe. On leur a proposé de montrer la voiture, de faire partie du projet, mais ils n’étaient pas intéressés.

13. Comment avez-vous géré la rareté et en temps le grand flux des demandes ?

La vérité est que les grands constructeurs peuvent vendre des voitures assez facilement. Il est également vrai que la plupart des annonces sont faites parce que les constructeurs jouent sur le fait qu’ils ont des concessionnaires, et les concessionnaires sont plus ou moins obligés d’accepter certaines voitures. Aujourd’hui, il y a des acheteurs, il y en a beaucoup plus qu’il y a de dix ans, mais pour un petit fabricant comme nous, il y a toujours un peu de scepticisme quant à la qualité de ce que nous pouvons livrer. Nous avons investi dans la construction d’une voiture de démonstration pour montrer que nous sommes sérieux, que nous investissons sérieusement, et que nous ferons d’autres choses après la nouvelle Stratos. Nous proposons donc un contrat de réservation aux clients potentiels qui doivent laisser un acompte, non remboursable. Chaque jour, nous avons eu des gens intéressés sous une forme ou une autre.

14. Alors techniquement, comment ça marche pour passer une commande ? Les clients doivent vous apporter une Ferrari F430 et faire un dépôt ?

Oui, le client ramène une F430 et nous en faisons la nouvelle Stratos. Le coût de la transformation s’élève à 560 000 €, et il peut alors choisir différentes options pour sa voiture. La seule chose que nous facturons en supplément, c’est l’aspect en fibre de carbone. Toute la voiture est en carbone, mais il y a une quantité encore plus élevée de carbone pour un modèle à l’allure carbone.

15. Qu’est ce qui caractérise la New Stratos ?

La New Stratos, qui est une réinterprétation moderne de la voiture emblématique des années 70, arbore un design frappant et la plate-forme de base polyvalente a permis la réalisation d’un supercar adapté à l’utilisation quotidienne ainsi que la possibilité d’avoir une version GT Racer et une version Safari. Un moteur de Ferrari retravaillé pour avoir 540 ch et des suspensions spécialement adaptées ont été conçus pour assurer une expérience de conduite inoubliable.

16. Reproduisez-vous le V8 Ferrari ?

Nous changeons l’échappement et l’admission, avec à la clé une augmentation d’environ 10 % du couple, et nous obtenons 540 ch. L’objectif est d’avoir un couple uniforme. Nous travaillons également sur la boîte de vitesses de la F430 standard. Car quand on pousse fort, c’est acceptable mais quand on y va doucement, c’est un peu trop lent. Nous essayons donc d’améliorer les choses.

Ce problème ne se pose pas pour la Scuderia, mais le hic est son prix qui devient indécent sur le marché.

17. Quel est le poids de la New Stratos comparé à la F430 ?

Nous sommes environ 100 kilos de moins que la F430, soit environ 1300 kg. A spécifications égales, nous sommes 100 kilos en moins !

18. Racontez-nous votre expérience de travailler sur des projets pour le compte du Sultan de Brunei….

Travailler sur les projets spéciaux de Brunei au début des années 90 en tant que directeur du prototype de Pininfarina n’était pas seulement une expérience professionnelle extraordinaire. C’était aussi un souvenir inoubliable fait de lieux, de gens et d’amis avec qui j’ai partagé des journées spéciales dans un monde exotique si lointain.

19. Vous aviez un profond attachement pour le projet Fiat 500 Pick-up de Pininfarina….

La Fiat 500 Pick up 4WD est un Concept de Pininfarina pour un pick-up ouvert 2+2 places, basé sur une mécanique Fiat 500 de 1992. Le résultat de la recherche Style est une voiture polyvalente à transformer en minivan, berlinetta, cabriolet ou coupé avec des accessoires spécialement conçus.

J’étais encore chez Albatech à l’époque et j’ai travaillé sur la conception et le développement des suspensions arrière et de l’équipement 4RM. Ce fut un grand plaisir et une grande réussite lorsque nous avons finalement regardé la voiture courir et le 4×4 fonctionner ! Mon affection pour ce projet était si profonde qu’en 2007, j’ai demandé à Andrea Pininfarina de me vendre la voiture, ce qu’il a accepté de faire.

20. Vous-êtes réputé pour être un fan de Pebble Beach….

Le Concours d’Elégance de Pebble Beach est un événement caritatif automobile organisé chaque année en Californie, et il est considéré comme l’événement le plus prestigieux en son genre. Depuis 2006, lorsque j’ai assisté pour le compte de Pininfarina au dévoilement du P4/5 de Jim Glickenhaus et à la présentation de la Ferrari 612 Kappa par Peter Kalikow, c’est devenu un de mes événements automobiles incontournables.

21. Et quid du concours d’élégance de Villa d’Este ?

Je crois que le Concours d’Elégance de la Villa d’Este est le meilleur événement européen en son genre, pour le nombre de voitures de prestige venant du monde entier et pour l’endroit merveilleux sur le lac de Côme où elles peuvent être exposées. Toutes les voitures sur lesquelles j’ai travaillé en tant que Program Manager ont été exposées et dans la plupart des cas récompensées à Villa d’Este, ce qui me rend particulièrement liée à cet événement.

22. Et comment avez-eu l’idée de créer votre propre entreprise ?

En novembre 2014, j’ai décidé de financer ma propre entreprise automobile pour répondre à la demande croissante de projets spéciaux reçus par mes clients traditionnels et nouveaux.

Manifattura Automobili Torino (MAT), c’est le nom de mon entreprise, est située au cœur de la zone de carrosserie de Turin, en hommage à l’excellence artisanale reconnue de la région du Piémont nord italien. Aujourd’hui, MAT est le seul constructeur automobile capable de concevoir, développer et construire une voiture neuve, qu’il s’agisse d’une voiture de course ou d’une voiture légale, à partir d’une feuille blanche ou en travaillant sur l’évolution d’une voiture donnée. Commander un projet de voiture unique à MAT, c’est s’assurer que le résultat final reflète les idées et les points de vue du client, ses émotions intérieures et ses aspirations complexes. La création d’un tel artisanat est pour moi et mon entreprise un processus long et mais très agréable. Rien n’est plus éloigné d’une chaîne de production. Rien n’est plus éloigné de la routine.

23. Comment se traduit votre passion pour les voitures ?

J’exprime mieux ma passion pour les voitures, quand je les conduis tout simplement….

24. Vos hobbies ?

Je suis fan d’aventures et de la découverte d’endroits exotiques. Parmi mes souvenirs les plus agréables, et un défi de trekking partagé avec ma femme Ivana. Ensemble, nous avons décidé de partir sur les traces d’un puissant Empire et avons plongé dans l’ancienne Grande-Bretagne romaine.

Une expérience unique qui restera longtemps dans nos cœurs.

25. Biographie :

1959 : naissance à Bra, en Italie.

1983 : obtention du diplôme en Génie mécanique de l’Université Polytechnique à Turin, en Italie.

1984 : début de carrière en tant qu’ingénieur d’essais au Centre Technique International de Goodyear à Luxembourg.

1989 : Responsable Technique de l’Alba Group C Motor Racing pendant 3 ans avec PTI-Albatech à Turin.

1992 : recrutement par Pininfarina en 1992 pour diriger le département d’ingénierie et de fabrication de prototypes.

1999 : prend la direction du groupe de travail de l’entreprise chargé de la réorganisation des services techniques du groupe Pininfarina.

2002 : participe à la création et le développement de “Pininfarina Special Projects”, la division de l’entreprise dédiée à la conception, au développement technique et à la fabrication de voitures haut de gamme.

2010 : collabore en tant que Consultant pour CEIIA, au Portugal et recruté par Momo Corporation LLC en tant que Program Manager pour le projet Momo Mirage.

2014 : création de Manifattura Automobili Torino